Cosa sono le cover crop

I benefici delle colture di copertura

Colture intercalari per migliorare suolo e ambiente

Le cover crop o colture di copertura sono colture intercalari, coltivate in periodi dell’anno in cui il terreno normalmente è incolto. Lo scopo di queste colture è quello di apportare benefici agronomici ed ambientali al suolo. Per tali ragioni, la loro biomassa non viene raccolta ma lasciata sul terreno oppure interrata (sovescio).

I benefici delle cover crop

Come indicato dal nome stesso (cover = copertura) l’obiettivo prioritario delle cover crop è quello di coprire il suolo in momenti in cui il terreno sarebbe nudo con conseguenti importanti benefici:

  • miglioramento della qualità fisica e biologica del suolo: la biomassa delle cover crop copre il suolo riducendo i fenomeni di erosione e di compattamento, migliorandone la struttura. La presenza delle radici delle cover crop favorisce la formazione di aggregati di suolo e incrementa l'attività dei microrganismi che a loro volta migliorano la stabilità della struttura. L'apparato radicale delle cover crop agisce anche sulla permeabilità del suolo determinando un aumento della velocità di infiltrazione dell'acqua;

  • assorbimento di elementi nutritivi disponibili nel suolo e restituzione degli stessi sotto forma organica, sottraendoli quindi alle perdite per insolubilizzazione e lisciviazione, e conseguente riduzione dell’inquinamento da nitrati in falda;

  • fissazione dell’azoto atmosferico nel caso in cui si utilizzino specie leguminose;

  • riduzione delle specie infestanti dovuta principalmente a tre meccanismi: la competizione per lo spazio, la luce e gli elementi nutritivi, l'allelopatia e l'influenza sulla dinamica di mineralizzazione /immobilizzazione dell'azoto nel suolo;

  • incremento di sostanza organica dovuto alla biomassa della cover crop che, non essendo raccolta, diventa substrato alimentare per i microrganismi del suolo che la degradano dando luogo alla formazione di sostanze umiche.

I vantaggi per l’agricoltore

Tali benefici si traducono in una serie di vantaggi anche per la coltura che verrà seminata successivamente alla cover crop quali il miglioramento della struttura e della fertilità del suolo (con conseguente minor apporto di concimi) e la maggiore efficienza d’uso dell’acqua.

Una guida completa con schede tecniche di approfondimento sulla coltivazione delle cover crop invernali (scelta delle specie, semina e terminazione, benefici) è stata pubblicata in seguito alla sperimentazione biennale del Progetto BENCO, realizzato da UniMi e Condifesa Lombardia Nord-Est nel 2020.